El Plástico: origen, uso y clasificación

Si queremos hablar de sostenibilidad, tenemos que entender qué consumimos, qué significan los códigos que encontramos en lo que compramos, qué es reciclable y qué no se puede reciclar… Por esta razón y porque yo misma quería poner los conocimientos en pie,COMENZAMOS una categoría nueva en el blog:

CONVERSACIONES SOBRE EL PLÁSTICO

¿Qué es el Plástico?

Si en ALTERRATIVA intento enseñaros alteRnativas relativas a un consumo responsable (entre otras cosas), ¿Qué tal si empezamos aprendiendo un poco más sobre plásticos?

La materia prima del plástico, es de origen orgánico y natural, es decir, qué viene de materiales cómo la celulosa, el carbón, el gas natural, la sal y el petróleo. Todo material plástico viene caracterizado por una gran capacidad de moldearse y modificar su forma de manera permanente. Razón que lo hace ser muy apreciado en la industria actual.

Está formado por polímeros, es decir, por una agrupación de moléculas de alto peso molecular, cuya base principal es el carbono (de ahí que pueda obtenerse de las fuentes que has leído arriba). 

En esta ocasión vamos a hablar de los procesos a los que se somete el petróleo hasta llegar a ser plástico.  

Definición de plástico por la RAE

EL PETRÓLEO

El petróleo es una mezcla compleja de compuestos que proviene de la transformación de la materia orgánica fósil, que fue depositada en ambientes anóxicos y enterrada bajo espesas capas de sedimentos. Es una materia prima NO RENOVABLE Y FINITA

Ya que está formado por miles de compuestos, hasta conseguir PLÁSTICO, el PETRÓLEO debe ser procesado. Todo comienza con un proceso de destilación en una refinería donde el crudo se separa en fracciones más ligeras. Cada una de esta fracciones (o compuestos) no son más que cadenas de hidrocarburos, es decir, compuestos químicos formados por carbono y otros elementos como hidrógeno, oxígeno, nitrógeno o azufre. 

Molécula de carbono e hidrógeno

LA NAFTA (que es solo un 4% del crudo) es la fracción a partir de la cual se origina las sustancias intermedias como el propileno, el etileno, el butileno… qué son la base de los plásticos. Y es a partir de estas sustancias intermedias (monómeros), de dónde se crean los polímeros que formaran las diferentes resinas plásticas, a través de una reacción química llamada POLIMERIZACIÓN.

Por supuesto, cómo todo esto es un proceso artificial basado en reacciones químicas, a estos polímeros se le añaden otros elementos como las cargas (materiales que abaratan la producción como fibras de vidrio, papel o textiles), aditivos (que mejoran la propiedades) y catalizadores (que aceleran los procesos), hasta conseguir el material deseado en forma de pequeñas bolitas o GRANZA. 

Esquema básico del petroleo al plástico

De todo este proceso, distinguimos entre 3 tipos de plásticos según sus propiedades. 

Termoplásticos

Los más utilizados debido a a que pueden moldearse aplicando calor, en la forma deseada, la cual se conserva al enfriarse. 

Bolsas, botellas, envases de alimentos, protectores para embalaje, tuberías, cajas, jeringuillas…

Termoestables

Sus moléculas están organizadas de forma más compleja, por lo que solo pueden deformarse una vez. 

Bases de enchufes, interruptores, piscinas, embarcaciones…

Elastómeros

Su principal propiedad es la elasticidad de forma que cuando dejamos de aplicarle una fuerza, vuelven a su forma original. 

Neumáticos, mangueras, neoprenos, gomaespuma, prótesis, sondas…

Una vez que tenemos la GRANZA, la fabricación de artículos plásticos se puede hacer de tres formas, al vacío, a presión o de forma mecánica. 

En nuestro uso diario, ¿cómo se clasifican los plásticos?

Existe una clasificación internacional, que se usa en el sector industrial para distinguir la composición de las resinas de los productos plásticos. Este CÓDIGO DE IDENTIFICACIÓN DE PLÁSTICOS, fue realizado en 1988 por la Sociedad de la Industria de Plásticos (SPI) y entre sus objetivos está la facilitación del reciclaje. 

Esta clasificación se basa en 7 categorías, de ellas, las 6 primeras son las resinas donde se incluyen la mayoría de los plásticos usados, tanto en casa como en la industria. La categoría número 7, OTROS, que es dónde se incluye otras resinas o la mezcla de ellas. 

Actualmente, en la Comunidad Europea se trabaja por actualizar este código para que se incluyan todos, pero mientras tanto, esta clasificación es muy práctica para que sepamos, que estamos consumiendo. 

EL CÓDIGO DE IDENTIFICACIÓN DE PLÁSTICOS es siempre el mismo e incluye el símbolo internacional del reciclaje con el código específico del material. El número que le acompaña, es una distribución aleatoria que no tiene relación con su dificultad del reciclaje ni la dureza del plástico.

Lo más fácil de recordar es el número, pero es cierto que lo podéis encontrar solo con las letras. 

Tipo 1: PET Polietileno Tereftalato

Lo encontramos en botellas, envases de productos alimenticios, moquetas o refuerzos de coches. 

Se puede RECICLAR para convertirse en textiles para bolsas, lonas, velas náuticas, hilos, cuerdas…

Tipo 2: Polietileno de alta densidad

Tipo 2: HDPE
Polietileno de alta densidad

En botellas para productos alimenticios, detergentes, contenedores, juguetes, bolsas, film…

Se puede RECICLAR en bolsas industriales, botellas de detergentes, contenedores, tubos…

Tipo 3: Policloruro de vinilo

Tipo 3: PVC
Policloruro de vinilo

Usado para marcos de ventanas, tuberías, revestimientos para suelos, botellas, cables aislantes, las tarjetas de créditos o productos sanitarios.

Se RECICLA en muebles de jardín, tuberías, vallas, contenedores…

Tipo 4: polietileno de baja densidad

Tipo 4: LDPE
Polietileno de baja densidad

Lo encontramos en el film adhesivo, en las bolsas, revestimientos de cubos, tuberías para el riego, recubrimiento de contenedores, bolsas de basura…

Se puede RECICLAR en bolsas para residuos e industrias, tubos, contenedores, film de uso agrícola, vallado…

Tipo 5: Polipropileno

Tipo 5: PP
Polipropileno

Es el plástico de los envases para productos alimenticios, cajas, tapones, piezas de automóviles, alfombras y componentes eléctricos. 

Y si lo RECICLAS se convierte en cajas para transporte de envases, sillas, textiles…

Tipo 6: Poliestireno

Tipo 6: PS
Poliestireno

Presente en botellas, vasos de yogures, cubiertos, tazas para bebidas calientes…

Y cuando lo RECICLAS se puede transformar en aislamiento térmico, cubos de basura, accesorios de oficina…

Tipo 7: Otros tipos de plásticos

Tipo 7:
Otros

Otros tipos de resinas plásticas o mezcla de resinas por tanto sus propiedades dependen de la combinación final. 

NO SON RECICLABLES debido a que no se especifica la mezcla de resinas que lo componen. 

Aunque esta clasificación de plásticos va en función a su composición y su capacidad de ser reciclado, nos sirve también para saber si son más o menos recomendados para la salud. 

Por ejemplo, los plásticos tipo 1, pierden estabilidad térmica a partir de los 18ºC, eso significa que si reutilizamos botellas de agua de este tipo, pueden desprenderse residuos de polietileno que estaríamos bebiendo. REUTILIZAR es importante, pero para ello hay que elegir qué materiales reutilizamos. La excusa que nos ponemos cuando compramos una botella de agua de plástico: “la reutilizaré varias veces para compensar”, ahora sabemos que NO ES RECOMENDABLE si el código que lleva la botella, es el 1 o PET. 

¿Sabéis que es el Bisfenol-A o BPA? esto es tema para otra entrada en el blog, pero resumidamente es un producto químico que se encuentra en algunas resinas plásticas. Se relaciona con ciertos problemas de salud incluso con ser una sustancia potencialmente cancerígena. Por tanto, se recomienda no usar productos de consumo que lo contengan, como tapers o botellas, prestando especial atención a los periodos de gestación, lactancia y población infantil ¿Y cómo saber qué plásticos consumo que pueden contenerlo? De nuevo, la clasificación nos ayuda, LOS PLÁSTICOS TIPO 3 Y 7, pueden contener y desprender BPA. Así que la próxima vez que vayas a comprar un biberón, por ejemplo, elige que sea de vidrio o comprueba el código del material. 

Por último, los plásticos tipo 6, PS, recuerda que lo encontramos en algunos productos de un solo uso como vasos o bandejas de alimentos… si se someten a temperaturas de más de 80º (por ejemplo si los usas para calentar alimentos) pueden desprender estireno, otro químico potencialmente tóxico. 

¿Por qué no sabía yo esta información? ¿Es seguro seguir usando plásticos?

Yo siempre defiendo que hay ciertas cosas que deberían enseñarse con más insistencia en el sistema educativo, por ejemplo este tema. Pero es cierto que hay mucha desinformación sobre los plásticos ¿por qué? – te dejo que hagas tus propias conclusiones.

A la segunda pregunta te contesto que si, de hecho hay normativas muy estrictas en la unión europea con respecto a los materiales de lo productos que usamos para consumo y alimentación. Lo que ocurre, es que día a día la ciencia avanza, y lo que antes no era peligroso, puede cambiar gracias a una investigación nueva. 

En este sentido, ahora que sabes qué significan los códigos que encontramos en el plástico, puedes ser más selectiva a la hora de comprar y más efectiva a la hora de separar para reciclar. Por supuesto, te invito a que reduzcas tu consumo de plásticos en general, rechaza cuando te lo ofrezcan y no los elijas cuando dependan de ti. 

Elige alteRrativas más sostenibles y COMPARTE ESTA INFORMACIÓN. Qué el conocimiento nos ayude a tomar mejores decisiones a la hora de consumir. 

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Candela Serra

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